“มันใช้งานง่ายเหมือนการเล่น Minecraft” ซีเกทเซติเซียนกฤษณา Kitty Hawk กล่าวขณะที่เราเฝ้าดูเพื่อนร่วมงาน Rachel Crane ของฉันดึงหมวกนิรภัย ราเชลและฉันเพิ่งบินมายังลาสเวกัสเพื่อดูภาพแรกสุดพิเศษที่เครื่องบิน Flyer รุ่น Silicon Valley ที่นั่งเดียว
คิตตี้ฮอว์คซึ่งได้รับการสนับสนุนโดยผู้ร่วมก่อตั้งของ Google Larry Page และนำโดย Thrun ผู้บุกเบิกรถยนต์ที่ขับเคลื่อนด้วยตนเองดึงดูดความสนใจไปทั่วประเทศเมื่อล้อต้นแบบต้นแบบ Flyer ปีที่แล้ว

แต่ตอนนี้ราเชลกำลังแต่งกายขึ้นเพื่อเป็นผู้สื่อข่าวคนแรกที่จะบินในรูปแบบใหม่ที่เพรียวบาง – ไม่จำเป็นต้องมีใบอนุญาตนักบิน คาดหวังว่าเธอรู้สึกกังวลและรู้สึกโล่งใจไม่ได้ที่ฉันนั่งอยู่ในที่นั่งของนักบิน รถขนาด 250 ปอนด์เปรียบเสมือนการข้ามระหว่างบัลลังก์และเครื่องบินโป๊ะ ใบพัดสิบหมุนรอบตัวเธอขณะที่ฉันเฝ้ามองอยู่ห่างจากที่นั่นไป 50 ฟุต
ในช่วงหลายปีที่ผ่านมาฉันเคยขี่รถหกสิบคันด้วยตนเองโดยไม่ต้องกลัว แต่บางอย่างเกี่ยวกับการขับรถบินควบคู่กับการเพิ่งเป็นพ่อทำให้ฉันวิตกมากขึ้น

เมื่อเช้าวันนั้นเมื่ออุณหภูมิสูงขึ้นกว่า 100 องศาเจ้าหน้าที่ของคิตตี้ฮอว์คพาราเชลเข้าห้องเรียน 90 นาทีในการนำ Flyer (เงา) Thrun หวังว่าการฝึกอบรมจะใช้เวลาประมาณห้านาที

“ถ้าน้อยกว่าหนึ่งชั่วโมงก็จะเปิดขึ้นเที่ยวบินไปยังทุกคนสวยมาก” Thrun กล่าวว่าผู้ที่ได้รับรางวัลในอดีตการแข่งขันของรัฐบาลสำหรับยานที่เป็นอิสระก่อนที่จะนำโครงการรถของตนเองของ Google มาใช้
บริษัท ของ Thrun มองว่าการขนส่งทางอากาศเป็นการส่วนตัวเพื่อแก้ปัญหาความแออัดของการจราจร แต่ก่อนที่เราทุกคนจะมีชีวิตอยู่ในยูโทเปียของ Jetsons ประชาชนที่มีความคิดริเริ่มสร้างสรรค์และแม้กระทั่งราเชลและตัวผมจะต้องเชื่อมั่นว่านี่เป็นเทคโนโลยีที่เราต้องการ

ด้วยการสัมผัสที่อ่อนโยนของคนที่หย่อนร่อนราเชลใช้มือจับใบปลิวจากท่าเรือบนทะเลสาบลาสเวกัส 25 ไมล์จากตัวเมือง ด้วยการใช้จอยสติ๊ก Atari แบบง่ายๆในมืออื่น ๆ ของเธอเธอเริ่มที่จะบินใบปลิวอย่างรอบคอบโดยเดินทางระหว่างทะเลสาบสามถึง 10 ฟุต (ความเร็วของเธอถูกปกคลุมที่ 6 ไมล์ต่อชั่วโมงนักบินที่มีประสบการณ์สามารถบินได้ถึง 20 ไมล์ต่อชั่วโมง)

ขณะที่ราเชลแล่นเหนือทะเลสาบทีมควบคุมภารกิจของคิตตี้ฮอว์กได้ตรวจสอบเที่ยวบินของเธอจากอาคารเล็ก ๆ ใกล้ ๆ และให้คำแนะนำผ่านลำโพงในหมวกนิรภัยของเธอ อีกห้านาทีต่อมาราเชลก็กลับไปที่ท่าจอดเรือ

เธอโยนแขนขึ้นในการเฉลิมฉลอง เราทุกคนยินดี
“จอยสติ๊กใช้งานได้ง่าย แต่ไม่ใช่สิ่งที่สะดวกสบายที่สุดที่ฉันเคยนั่งอยู่” เธอบอกฉันในภายหลังจากที่นั่งคนขับ “คุณรู้สึกสั่นสะเทือนจริงๆ”

ใบปลิวทำให้ง่ายต่อการวางเมาส์ในตำแหน่งแม้ว่านักบินมนุษย์จะไม่ได้แตะตัวควบคุม ไม่มีตัวควบคุมที่ซับซ้อนหรือกลุ่มของเครื่องมือหรือหน้าจอเพื่อตรวจสอบ ทีมคิตตี้ฮอว์กได้ทดสอบทุกสิ่งทุกอย่างตั้งแต่พวงมาลัยไปจนถึงตัวควบคุมเกมวิดีโอและข้อบังคับเกี่ยวกับเรือเพื่อหาคนที่ออกแบบมารู้สึกสบายใจมากที่สุดโดยใช้

“ส่วนที่ยากที่สุดในตอนนี้ก็คือหลุมลูก” ราเชลเล่า

ระหว่างการฝึกซ้อมเธอถูกตรึงไว้ในใบปลิวและพลิกคว่ำลงในหลุมลูก การฝึกซ้อมคือวิธีการฝึกซ้อมที่นั่งคนหนึ่งที่ไม่คาดเข็มขัดและหลบหนีออกจากแผ่นฟลอร์ถ้ามันล้มเหลวในการคว่ำน้ำ

เช้าวันรุ่งขึ้นราเชลกับฉันกลับไปที่ท่าเรือและเธอก็พร้อมที่จะบินอีกครั้ง เส้นประสาทหายไปแล้ว เธอหมุนใบปลิวรอบทะเลสาบพยายามย้ายที่ซับซ้อนมากขึ้นรวมถึงตัวเลข 8s กว่าวันก่อน ยังคงปกคลุมอยู่ที่ 6 ไมล์ต่อชั่วโมงเธอต้องการบินเร็วขึ้น

เมื่อสองเดือนก่อน Kitty Hawk ได้ตั้งศูนย์ฝึกอบรมในทะเลสาบในช่วงเวลาเช่นนี้ บริษัท ได้ดำเนินการเที่ยวบินทดสอบประมาณ 1,500 เที่ยวกับพนักงานแล้ว ตอนนี้เที่ยวบินจะมีให้กับคู่ค้าทางธุรกิจที่สนใจและเลือกผู้มีอิทธิพลทางสังคมด้วยรถฟลายเออร์จำนวนหนึ่ง ก่อนหน้านี้คิทตี้ฮอว์คทำเสร็จประมาณ 1,200 ครั้งในต้นแบบที่หยาบกรุ่นที่เผยแพร่ในช่วงฤดูใบไม้ผลิที่ผ่านมา

แผนคือการได้รับใบปลิวของมันไปอยู่ในมือของลูกค้ารายบุคคลในไม่ช้านี้ – ขณะนี้มีการสั่งซื้อล่วงหน้าแล้ว (ยังไม่ได้เปิดเผยราคา) แต่การขายในระยะแรกจะไปถึงคู่ค้าที่ต้องการใช้ยานพาหนะเช่นสวนสนุก คิตตี้ฮอว์คสามารถช่วยให้นักบินได้รับการฝึกฝนด้วยวิธีนี้และผู้เชี่ยวชาญสามารถตรวจสอบเที่ยวบินได้